欧宝娱乐游戏下载交流2014年科学写作奖

理解痛苦的幸福:为什么它都在你的脑海里

Samiha S. Shaikh著

英国剑桥剑桥医学研究所

碰到脚趾头、烫伤手、摔断腿、吃了一磅辣椒……你能想象没有疼痛的生活吗?乍一看,这似乎是个好主意,它让我们幸福地忘却了所有这些不必要的不适,让我们在没有干扰的情况下继续我们的生活。毕竟,这种不愉快的感觉不会有什么好处吧?

再想想。事实上,令人惊讶的是,我们根本不必想象一个完全没有痛苦的生活;这不是科幻小说里的东西,对于先天对疼痛不敏感的人(CIP)来说现实。他们从一出生就完全无法感知疼痛,就像电路故障,开关不工作,灯泡不亮一样。也许没有痛苦的生活并不是那么美好。在长牙期间,婴儿想要咬看到的任何东西,包括他们的舌头和嘴唇。因为他们感觉不到疼痛,有CIP的婴儿直接咀嚼他们的舌头和嘴唇。之后,他们会遭受其他不为人知的伤害,包括严重的角膜擦伤,这是由于过度抓挠或摩擦眼睛造成的,还有骨折或烧伤。如果没有疼痛提供的警告信号,患有CIP的孩子可能会摔断腿,但却整天走路,或者在不知不觉中引起损害视力的角膜问题。由于所有这些并发症,患有CIP的人的预期寿命通常会大大缩短。

所以,如果忍受一些痛苦意味着你活得更久,我想大多数人的选择和我的一样!但如果我们感到太多的痛苦呢?另一个极端是患有原发性红斑性肢痛(PE)的人,他们的疼痛阈值要低得多,因此感到太多的疼痛。当开关打开时,他们的灯泡亮得太亮了。这些人的脚、腿和手都有灼烧性疼痛,这很容易由运动或站立时间过长,甚至只是由于天气暖和而引起。即使是穿鞋也会很疼,以至于人们无法去上班或上学。

虽然缺乏或过度疼痛都可能是毁灭性的,但慢性疼痛可能是无用的和适应不良的。正常情况下,疼痛信号由受损组织中称为痛觉感受器的感受器检测到,并以电脉冲的形式通过疼痛神经传递到大脑中的痛觉中枢。面对长时间的密集信号,系统可能会被破坏,并与组织损伤分离,这样即使损伤已经消除,疼痛中心仍会持续活跃。即使关掉开关,灯泡还是会一直亮着。问题来了。当然是这样,但是当你踢到你的脚趾时,你所感受到的疼痛也一样,这并不会使两者变得不真实。疼痛是在大脑中“感受到”的,而不是在神经末梢。

我们对疼痛的反应在某种程度上是由我们的基因决定的。事实上,CIP和PE的根本原因是遗传的。令人惊讶的是,尽管这两种疾病完全不同,CIP和PE都是由基因SCN9A突变引起的。

你可能想知道,同一个基因SCN9A的突变是如何导致对疼痛不敏感并增加疼痛感的。通过查看SCN9A的功能,我们可以了解为什么同一个基因的突变会导致两种截然不同的疾病。SCN9A是一个位于痛觉感受器上的钠通道,如果没有它,疼痛刺激就不能从感觉神经传递到大脑。在CIP中,患者的SCN9A较短,不能执行其正常功能,最终无法将疼痛刺激从皮肤传递到大脑。相反,引起PE的突变增加了SCN9A的活性,从而增加了痛觉感受器向大脑传递疼痛信号的能力,使这些人对疼痛超敏感。

因此,似乎SCN9A的突变可以导致极端严重的疼痛感觉改变,这是在光谱的两个不同的一端。在这些极端疾病之间,有一个正常的反应差异很大的痛苦我们都有在我们的基因遗传变异即有轻微的差别,使我们的代码稍微不同的蛋白质,在大多数情况下是无害的,但在某些情况下会导致不同的蛋白质的性质。有趣的是,研究人员发现并证明了SCN9A的变异与正常人的疼痛敏感性有关。因此,SCN9A突变不仅会导致疼痛阈值的可怕改变,而且它们也只能轻微改变疼痛阈值,但不足以引发疾病。然而,还有许多其他基因参与其中:例如NGF, NTRK1。

从CIP和PE中我们知道,SCN9A在痛觉中起关键作用,针对该蛋白的新型镇痛药正在研制中,包括阻止痛觉感受器向大脑传递痛觉信号的SCN9A阻阻剂。有了从CIP和PE等罕见疾病中吸取的经验教训,我们或许能够开发出治疗更常见疾病的方法:英国60%的人都受到慢性疼痛的影响。

与让我们感知疼痛的简单开关不同,有一个复杂的网络,由更复杂的调光开关和调节机制组成,它们相互连接并影响系统,有时令人惊讶。疼痛信号是至关重要的,当出现问题时,这个复杂系统中的事件微调就会被彻底打乱,然后,也只有到那时,我们才能意识到疼痛的礼物和幸福。